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Os preços recordes do cobre estão ameaçando a transição energética global

As interrupções na cadeia de suprimentos que marcaram os primeiros meses da pandemia do coronavírus lançaram uma longa sombra. Uma vez que as economias ao redor do globo começaram a reabrir na segunda metade de 2020, numerosas faltas surgiram em uma variedade de setores.


Os preços das commodities dispararam. Petróleo bruto, madeira serrada e metais importantes como cobre e alumínio viram os preços subirem para níveis máximos de vários anos, enviando efeitos negativos em uma ampla gama de setores que dependem dessas commodities.


Aumento do preço do cobre erodindo margens renováveis

O setor de energia limpa, em particular, viu suas margens comprimidas. Embora as tecnologias de energia renovável se tornem mais competitivas quando os preços do petróleo estão altos, o setor também é altamente dependente de metais básicos – incluindo o cobre, que atingiu preços recordes no início deste ano.


O cobre, um dos melhores condutores de eletricidade, é amplamente utilizado na produção de veículos elétricos, turbinas eólicas e painéis solares. Os parques eólicos offshore, devido ao seu extenso cabeamento, são particularmente intensivos em cobre, exigindo 9,6 toneladas métricas de cobre por megawatt (MW) de capacidade de energia. Parques eólicos onshore e energia solar fotovoltaica (PV) também são altamente intensivos em cobre, exigindo 4,3 toneladas e 5 toneladas de cobre por MW, respectivamente.


O mercado de cobre ficará sob maior pressão, pois cada uma dessas tecnologias de energia renovável deverá crescer rapidamente nas próximas três décadas, com efeitos colaterais para os investidores no setor de energias renováveis. Na verdade, a alta nos preços do cobre já está corroendo as margens de muitos projetos de energia limpa.


A empresa norueguesa de petróleo e gás Equinor (anteriormente Statoil) – agora uma grande desenvolvedora de parques eólicos – começou a reduzir as expectativas dos investidores em seus projetos de energias renováveis. A empresa recentemente baixou sua orientação de 6-10% de retornos em 2020 para 4-8% este ano. A Ørsted A / S da Dinamarca (anteriormente DONG Energy), a maior desenvolvedora de parques eólicos offshore do mundo, disse que o retorno sobre o capital empregado caiu de 11% no primeiro trimestre de 2020 para 7,5% um ano depois. O concorrente dinamarquês Vestas Wind Systems viu os retornos caírem de 17,4% para 12,2% no mesmo período.


Se essa tendência continuar sem controle, muitos projetos renováveis ​​podem se tornar financeiramente inviáveis ​​para todos, exceto para as maiores empresas com os bolsos mais fundos.


A cura para preços altos


Os desafios do suprimento de cobre atrapalharão a transição energética em sua infância? Certamente, existem preocupações sobre um déficit de cobre iminente. O Citigroup estima que o mercado global de cobre atingirá um déficit de 521.000 toneladas métricas em 2021, uma lacuna que só ameaça se aprofundar à medida que a transição verde se acelera. Analistas alertaram que a indústria do cobre precisa investir mais de US $ 100 bilhões para evitar o que poderia ser um déficit de abastecimento anual de 4,7 milhões de toneladas métricas até 2030. Essa lacuna substancial sem dúvida manteria os preços do cobre altos e continuaria a corroer as margens dos projetos renováveis.


Há verdade, no entanto, no velho ditado de que “a cura para os preços altos são os preços altos”. Os mercados de commodities são cíclicos precisamente porque os preços altos estimulam o investimento. Eventualmente, os novos investimentos fazem com que a produção da commodity aumente, fazendo com que o preço da commodity caia. Se os preços caírem muito, o investimento seca e o excesso de oferta acaba se transformando em déficit – completando o ciclo.


Quando os preços do petróleo subiram para mais de US $ 100 o barril, projetos que antes eram economicamente inviáveis ​​de repente se tornaram mais atraentes e o investimento foi derramado na indústria do petróleo. Seguiu-se o boom do óleo de xisto e vários projetos de óleo pesado foram implementados.


Da mesma forma, o déficit de cobre que disparou os preços gerou dor de curto prazo, mas há um lado positivo: os preços elevados do cobre estão levando a uma enxurrada de investimentos em projetos que antes seriam financeiramente inviáveis.


Suprimentos frescos de Udokan e Codelco podem mudar o jogo

Pegue o depósito de Udokan, por exemplo, que é o maior depósito de cobre inexplorado da Rússia e o terceiro maior do mundo. Apesar do fato de que Udokan detém reservas estimadas de 26,7 milhões de toneladas de cobre, o local permaneceu subdesenvolvido desde sua descoberta em 1949 devido aos desafios tecnológicos e logísticos envolvidos na exploração do local remoto perto do Lago Baikal.


Por décadas, o maior obstáculo para a mineração do depósito Udokan foi simplesmente que os desafios técnicos levaram os custos de extração a um nível antieconômico. Cada vez que aumentava o entusiasmo pelo desenvolvimento do projeto, os riscos econômicos desanimavam os investidores. Os altos preços do cobre e as projeções de forte crescimento da demanda nas próximas décadas, no entanto, finalmente colocaram o pêndulo de volta na direção do desenvolvimento.


O bilionário russo Alisher Usmanov conquistou o direito de desenvolver o Udokan há mais de uma década, pagando US $ 500 milhões pela licença do substancial depósito de cobre. Usmanov formou a Baikal Mining Company, mais tarde rebatizada como Udokan Copper, para desenvolver o local, e espera-se que o projeto entre em operação no próximo ano. As ramificações provavelmente serão substanciais, tanto para a região quanto para o mercado mais amplo de cobre. Ao ser construído na década de 2020, espera-se que o projeto Udokan coloque as diretrizes ESG no centro de suas operações de uma forma que as minas mais antigas nunca fizeram.


Usmanov não é o único investidor que tira proveito dos altos preços e da demanda do cobre. Os teores médios do minério no Chile, o maior produtor mundial de cobre, caíram 30% nos últimos 15 anos – mas a estatal Codelco está finalmente colocando dinheiro em seus depósitos após décadas de subinvestimento.


O presidente chileno, Sebastián Piñera, recentemente deu início à expansão Rajo Inca das operações de cobre da Codelco Salvador. A expansão de US $ 1,4 bilhão mudará a extração da mineração subterrânea para a mineração a céu aberto e está projetada para aumentar a produção em 50%. Espera-se que os graus de cobre sejam 40% mais altos do que as operações atuais, e a vida útil do projeto será estendida até 2070.


Além do mais, a expansão de Rajo Inca é apenas um pilar nos planos da Codelco para revitalizar a mineração de cobre chilena: a empresa estatal de cobre pretende executar cerca de US $ 35 bilhões em investimentos estruturais na próxima década.


Com este novo investimento expandindo a oferta de cobre, a desgraça e melancolia prevalecentes podem ter vida curta. Os altos preços do cobre de hoje podem muito bem financiar as minas que fornecerão a revolução renovável de amanhã.

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